Praten met robotversie overleden sci-fi legende

Soms lees je wel eens een boek dat je uit nieuwsgierigheid zo snel mogelijk uit wil lezen, maar waar je eigenlijk ook zo lang mogelijk over wilt doen om het vHow to build an androiderhaal niet los te hoeven laten. Zo’n boek is How to build an android van de Australische wetenschapper David Dufty, een verhaal over het bouwen van een robot met de eigenschappen van de in 1982 overleden science-fiction schrijver Philip K. Dick.

Hoewel ik persoonlijk nog nooit van Dick gehoord had, heeft hij een indrukwekkende hoeveelheid sci-fi literatuur op zijn naam staan en zijn onder andere de films Blade Runner en Total Recall gebaseerd op zijn verhalen. Daarin spelen androïden, op mensen gelijkende robots, en hun interactie met ‘gewone’ mensen een grote rol. Toen onderzoekers Hanson van de University of Texas in Dallas, en Olney van de University of Memphis samen een androïde wilden bouwen waren ze er dan ook snel uit op wie die moest gaan lijken. Voor insiders zou het immers een droom zijn om te kunnen praten met een echte Philip K. Dick androïde.

Dufty kwam in aanraking met het project toen hij enkele jaren aan de University of Memphis werkte, hoewel hij er zelf nooit direct bij betrokken was. Hij vertelt het fascinerende verhaal van de samenwerking tussen wetenschappers op het gebied van kunstmatige intelligentie (Memphis), en de ambitieuze kunstenaar/robotwetenschapper Hanson die zich heeft toegelegd op het ontwerpen van zo menselijk mogelijke gezichten voor robots.

Bij het bouwen van de androïde maakten de onderzoekers vooral gebruik van bestaande technologie, het lijkt vooral een combinatie van enkele geavanceerde onderdelen en een hoop handwerk. Een echt wetenschappelijk project is het dan ook niet te noemen, maar het spreekt wel tot de verbeelding, niet in de laatste plaats door de beschrijving van wat er allemaal fout gaat.

Zo vervalt robot ‘Phil’ tijdens een gesprek nogal eens in een eindeloze monoloog, automatisch samengesteld uit teksten van zijn boeken, talloze interviews en enkele geprogrammeerde antwoorden op standaardvragen. Hilarisch, maar natuurlijk niet de bedoeling van een androïde die je vragen wilt kunnen stellen.

Het verhaal eindigt als Hanson, oververmoeid door congresbezoeken met zijn robots, het hoofd van Phil in de bagagebak van een vliegtuig laat liggen. Het komt, na aanvankelijk wel te zijn gevonden, nooit meer boven water.

Door de verhalende vorm waarvoor Dufty kiest is het boek leesbaar en vermakelijk. Het biedt een aardig inzicht in wat er nodig is om een robot te laten functioneren, zonder al te veel in detail te treden. Maar het laat ook vooral goed zien wat wetenschappers bezighoudt, hoe gedreven ze zijn, en hoe je een wild idee tot uitvoering brengt.

 

David Dufty (2012) How to build an android: the true story of Philip K. Dick’s robotic resurrection, Picador Science, ISBN 978-1-250-03215-7.

Noot
Later heeft Hanson het hoofd van Phil in opdracht van de VPRO nog eens herbouwd, en op dit filmpje kun je het in actie zien: http://www.youtube.com/watch?v=t9MUg6uk5lg

Comments are closed.